Robert, Bob, Taylor en 2008

Robert, Bob, Taylor en 2008


En la década de los sesenta, cuando Bob Taylor investigaba para el Pentágono, lanzó una red que marcó un antes y un después en el mundo de las telecomunicaciones: ARPANET. Lo que el buscaba era un medio de comunicación entre diferentes instituciones.

Bob Taylos, es como mejor identificaban a Robert William Taylor, uno de los padres fundadores de la Internet, la computadora personal, y las tecnologías que propiciaron la expansión de la computación por todo el mundo, nació en Dallas, Texas, Estados Unidos, el 10 de febrero de 1932.

Fue hijo de un ministro Metodista, por lo cual toda su niñez la pasó de parroquia en parroquia. Comenzó sus estudios en la Universidad Metodista del Sur a los 16 años y fue -con algunas limitaciones- hasta marine en la Guerra de Corea, pero al regresar se incorporó a la Universidad en Texas, donde se muestra como un estudiante altamente competitivo, porque los cursos los hace por placer y no para cubrir algún crédito académico. Realiza un grado en psicología experimental, otro en matemáticas, uno más en filosofía, en inglés y en religión. Toda ésta mezcla es la que le permitió desarrollar la idea que llevó a la fundación de Arpanet

Como psicólogo se dedica a la investigación cerebral y el sistema auditivo. En un corto periodo, enseña matemáticas y baloncesto en una escuela mixta de preparación en la Florida. Realiza trabajos de ingeniería en una compañías de aviones y escribe una propuesta a la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) para un programa de control de vuelo de simulación, e ingreso a la misma antes de cumplir 30 años.

En Washington en la década de 1960, concibió y dirigió como gerente de civiles en un financiamiento federal para la ARPANET (Advanced Research Projects Agency – Agencia de proyectos de investigación avanzada) del Departamento de Defensa. Bob fue nombrado director de la IPTO (Information Processing Techniques Office) de ARPA, en agosto de 1966 hasta 1969. En ese proyecto, para evitar la duplicidad de esfuerzos en recursos de cómputo, propuso un programa de creación de una red que permitiera compartirlos. Para realizarlo contrató a Larry Roberts, del Lincoln Laboratory de MIT (Massachusetts Institute of Technology), para supervisar el desarrollo de la red.

Taylor estaba frustrado porque el Pentágono solo podía comunicarse con tres instituciones de investigación, cuyas computadoras compartían el tiempo que éste les ayudaba a financiar, mediante el uso de tres sistemas incompatibles.

“Simplemente decidí que íbamos a construir una red que conectaría estas comunidades interactivas en una comunidad más grande, de tal manera que un usuario de una comunidad pudiera conectarse a una comunidad distante como si ese usuario estuviera en su sistema local”, apuntó durante una entrevista con el Instituto Charles Babbage .

Robert concentró sus esfuerzos en redes de conmutación de paquetes (redes donde la información se divide en pequeñas unidades -paquetes-, cada una de ellas lleva anexa su dirección destino y es enrutada independientemente a través de la red). La tecnología de conmutación de paquetes fue liderada por Paul Baran que trabajaba en Rand Corp. quien propuso una red de nodos ricamente interconectados, sin control central (para contrarrestar un ataque nuclear). Un trabajo similar se desarrollaba en el Reino Unido, donde Donald Davies y Roger Scantlebury, del National Physical Laboratory, acuñaron el término “packet”. Bob conocía de esos trabajos y tuvo la idea: ¿Por qué no conectar todas esas computadoras? sustentaba dicha idea en las premisas de Joseph Carl Robnett Licklidder publicadas en un artículo llamado “Man-Computer Symbiosis”. De esta manera, al construir una serie de enlaces electrónicos entre diferentes máquinas, los investigadores que estuvieran haciendo un trabajo similar en diferentes lugares del país, podrían compartir recursos y tener resultados fácilmente.

Con esta visión en mente, en 1967, Taylor acudió con su jefe, Charles Herzfeld, al director de la ARPA, y tras exponer sus ideas, le comento que podrían montar una pequeña red experimental con cuatro nodos al principio y aumentar hasta aproximadamente una docena, para comprobar que este concepto podía llevarse a la práctica. De 100 proveedores que respondieron se escogió a Bolt, Beranek and Newman (BBN) de Cambridge, Massachusetts. 

Así el primer nodo de ARPAnet fue instalado en septiembre de 1969 en la UCLA (University of California At Los Angeles), donde Leonard Kleinrock creó el Centro de medición de red. Una computadora SDS Sigma 7.

Los tres nodos siguientes se instalaron en

  • Stanford, en el Augmentation Research Center, en el Instituto de Investigación de Stanford, donde Doug Engelbart creó el novedoso sistema National Language Services (NLS), un incipiente sistema de hipertexto. Una computadora SDS 940 fue la primera en conectarse.
  • En la UC (University of California) en Santa Barbara, con una computadora IBM 360.
  • En la Universidad de Utah, en el Departamento Gráfico, donde Ivan Sutherland se trasladó. Con una PDP-10 inicialmente conectada.
Robert Taylor, el abuelo de Internet, padre de la Arpanet

En el Xerox Palo Alto Research Center (PARC) en la década de 1970, visita el lugar donde se está incubando las tecnologías claves para la computadora personal y donde nacen las redes de computadoras; ahí se queda funda y luego se convierte en gerente del Computer Science Laboratory (CSL) de Xerox PARC (1970-83). Ahí le tocó supervisar la primera computadora con iconos inspirados en el escritorio y un procesador de textos que formó la base de Microsoft Word, que si bien fue un desastre como producto comercial sirvió de inspiración a Steve Jobs y los suyos para crear el Macintosh.

Más, en el 83 la directiva de Xerox no estaba muy convencida de las posibilidades de la informática personal y, finalmente, Taylor y la mayoría de los investigadores de ese proyecto deciden abandonarla.

Taylor fue contratado por Ken Olsen en diciembre, y formaron el Centro de Investigación de Sistemas Systems Research Center (SRC) de Digital Equipment (1983-96). Muchos de los investigadores ex CSL fueron a trabajar en el  SRC. Entre los proyectos de SRC fueron las de Modula-3 lenguaje de programación, el de caché, utilizado en la estación de trabajo multiprocesador Firefly, la primera multi-threaded sistema Unix, Taos, el primer editor de interfaz de usuario, y la primera red del sistema de ventanas, de caballete. En el centro de investigación de la Digital Equipment Corporation en Palo Alto, supervisó el desarrollo de libros electrónicos, estaciones de trabajo modernas, y el precursor del lenguaje de programación Java.

El trabajo de Taylor fue reconocido con la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación de Estados Unidos en 1999 por “el liderazgo visionario en el desarrollo de la tecnología informática moderna”.

Falleció el 13 de abril de 2017, en Woodside, California.

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