Alexandre Yersin, estampilla postal

Alexandre Yersin, estampilla postal


Podemos situar a Yersin, igual que Émile Roux, en la historia de la microbiología y de la inmunología, así como en la del Instituto Pasteur. Sin embargo, Yersin desarrolló gran parte de su labor científica lejos de Francia, concretamente en el actual Vietnam.

Alexandre Emile John Yersin nació en Lavaux, Canton de Vaud, Suiza, el 22 de septiembre de 1863, después de la muerte de su padre. Su madre se instaló en Morges y sacó adelante a sus tres hijos.

Yersin estudió medicina en Lausana, Suiza; y luego en Marburgo, Alemania y París, Francia (1884-1886). En 1886, entró en el laboratorio de investigación Louis Pasteur en la École Normale Supérieure, por invitación de Emile Roux, y participó en el desarrollo de suero antirabia y en las campañas de vacunación contra la misma hidrofobia.

Después de 1887 entró en el servicio del prof. J.J. Grancher, en el Hôpital des Enfants-malades y fue asistente de Roux en el laboratorio de Pasteur.

Para poder estudiar medicina en Francia, Yersin solicitó y obtuvo la nacionalidad francesa en 1888.

Se unió al recientemente creado Instituto Pasteur en 1889 como colaborador de Roux, y descubrió con él la toxina diftérica (producida por el bacilo Corynebacterium diphtheriae).

En 1890 abandonó el Instituto Pasteur para ser médico de la línea marítima Saigón-Manila. Al año siguiente recibió el encargo de explorar Indochina, donde se encontró con A. Calmette.

En 1894 Yersin fue enviado por pedido del gobierno francés y del Instituto Pasteur a Hong Kong, para investigar la epidemia de Plaga Neumónica Manchuria que avanzaba, y allí, en una pequeña cabaña cercana al instituto junto con su codescubridor Kitasato Shibasaburo, hizo su gran descubrimiento del patógeno causante de la enfermedad, al cual aisló el 20 de junio, por lo cual a la postre se le dio su nombre (Yersinia pestis). También fue capaz de demostrar por primera vez que el mismo bacilo estaba presente en la enfermedad del roedor al igual que en la del humano, así subrayando la posible vía de transmisión. Este importante descubrimiento fue comunicado a la Academia de Ciencias Francesa el mismo año, por su colega Emil Duclaux, en un documento titulado La Peste Bubonique A Hong-Kong, en julio del mismo año.

En 1895 fue enviado a la isla de Nossi-bé, cerca de Madagascar, donde realizó varias autopsias a fallecidos de fiebre biliosa hematúrica (leptospirosis ictérica).

Desde 1895 hasta 1897, Yersin profundizó sus estudios sobre la peste bubónica. En 1895 regresó al Instituto Pasteur en París y con Émile Roux, Albert Calmette y Armand Borrel, preparó el primer suero antipeste. En el mismo año regresó a Indochina, en donde instaló un pequeño laboratorio en Nha Trang, con el fin de fabricar el suero (en 1905 el laboratorio pasó a ser una rama del Instituto Pasteur). Yersin probó el suero recibido de Piras en Cantón y en Amoy en 1896, y en Bombay, India, en 1897, con resultados desalentadores: La vacuna sólo era eficaz en los casos de peste bubónica.

En 1897 tuvo que trasladarse a Nha Trang, donde fundó un laboratorio que más tarde sería el Insituto Pasteur de Nha Trang (1905), destinado fundamentalmente al estudio de las enfermedades humanas y del ganado de la zona. En 1896 partió hacia China. En Canton y en Amoy probó el suero contra la peste elaborado en Paris.

Entre 1902 y 1904, a petición del gobernador de Indochina, creó y dirigió la Escuela de medicina de Hanoi. También fue nombrado director de los Institutos Pasteur de Saigon y de Nha Trang, cargos que ocupó hasta 1924, en que fue nombrado inspector honorario de los mismos.

En 1916 fue elegido corresponsal de la sección de medicina y cirugía de la Academia de Ciencias. Esa misma institución le concedió el premio Lecomte en 1927. 

En 1934 fue nombrado presidente honorario del Instituto Pasteur de París, donde se trasladaba cada año para presidir la Asamblea general.

Yersin también tuvo parte en la agricultura, y fue un pionero en la cultura de árboles de caucho importados de Brasil (Hevea brasiliensis) a la Indochina. Con este propósito, obtuvo en 1897 una concesión del gobierno para establecer una estación agricultural en Suoi Dau. También abrió una nueva estación en Hon Ba en 1915, donde intentó aclimatar en aquel país al árbol de quinina (Cinchona ledgeriana), el cual había sido importado de los Andes en América del Sur por los españoles y el cual había producido el primer remedio efectivo para prevenir y tratar la malaria (una enfermedad que aún prevalece en el Sureste Asiático).

En 1934 fue nombrado director honorario del Instituto Pasteur y miembro de su Junta de Administración. Murió durante la Segunda Guerra Mundial,

Falleció en su casa de Nha Trang (hoy Vietnam) el 28 de febrero de 1943, durante la ocupación japonesa.

Alexandre Yersin es muy recordado en Vietnam, en donde era llamado afectivamente Ông Năm (Mr. Nam/Quinto) por la gente. Luego de la independencia del país, las calles llamadas en su honor mantuvieron el nombre, y su tumba en Suoi Dau fue adornada con una pagoda en la que se realizaban ritos en su culto.

La casa de Yersin en Nha Trang es hoy un museo, y el epitafio sobre su tumba lo describe como un “Benefactor y humanista, venerado por el pueblo vietnamita”. En Hanoi, un Liceo Francés lleva su nombre.

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